El síndrome de Down es una alteración genética producida por la presencia de un cromosoma extra (entero o una parte de él) en la pareja cromosómica 21. Por lo tanto, las células de estas personas tienen 47 cromosomas con tres cromosomas en dicho par (de ahí el nombre de trisomía 21), cuando lo habitual es que sólo existan dos. El motivo de esta anomalía genética no se conoce.
Aunque no ocurre en todos los casos, muchos niños con síndrome de Down tienen patologías asociadas. Se trata complicaciones de salud relacionadas con su alteración genética: cardiopatías congénitas, hipertensión pulmonar, problemas auditivos o visuales, anomalías intestinales, neurológicas, endocrinas, etc. Estas situaciones requieren cuidados específicos y sobre todo un adecuado seguimiento desde el nacimiento. En cuanto a capacidad intelectual, suelen tener un retraso mental de leve a moderado. Pero cada caso es distinto, existiendo personas con síndrome de Down que han llegado incluso a conseguir una titulación universitaria.

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Dificultades de aprendizaje en niños con síndrome de Down

Como hemos dicho, cada persona con síndrome de Down es diferente, con sus dificultades y habilidades. No obstante, podemos encontrar una serie de características bastante comunes que dificultan o retrasan el aprendizaje de estos niños y niñas:
  • En general, el proceso de aprendizaje es más lento.
  • Suelen precisar de más tiempo para conseguir los objetivos curriculares, lo que implica más años de escolaridad.
  • Presentan dificultades con el procesamiento de la información: tanto en la recepción de la misma, como a la hora de aplicarla a situaciones concretas.
  • Les cuesta correlacionar y elaborar los conceptos aprendidos para tomar decisiones secuenciales y lógicas
  • Problemas para manejar diversas informaciones, especialmente si se les presentan de forma simultánea
  • Dificultades de abstracción y de conceptualización por sus limitaciones cognitivas.
  • Mayor facilidad para olvidar lo aprendido.
  • Escasa iniciativa y proactividad.
  • Menor capacidad de respuesta y reacción frente a los problemas y situaciones adversas.
  • No suelen pedir ayuda cuando no entienden algo o les cuesta llevar a cabo una actividad.
  • Tratan de evitar enfrentarse a nuevas actividades o retos.

Estrategias didácticas recomendadas

Las dificultades de aprendizaje anteriormente mencionadas son subsanables o mejorables si se utilizan una serie de recomendaciones y estrategias en la enseñanza de los alumnos con síndrome de Down.
  • Dada su mejor percepción visual, aprenden con mayor facilidad si se apoyan en signos, gestos, señales, imágenes, dibujos, gráficos, pictogramas o cualquier otro tipo de clave visual.
  • Aprovechar su alta capacidad de observación y de imitación para favorecer y reforzar la adquisición de los distintos aprendizajes, utilizando el denominado aprendizaje por observación o vicario siempre que sea posible.
  • Su capacidad de aprendizaje es continua, es decir, no se produce ningún parón ni estancamiento. Esto debe ser aprovechado para, aunque sea en un mayor espacio de tiempo, acabar consiguiendo las competencias planteadas.
  • Utilizar actividades y ejemplos concretos para contrarrestar su déficit de pensamiento abstracto.
  • Es necesario aplicar programas específicos de autonomía personal, entrenamiento en habilidades sociales y educación emocional, dirigidos a promover su independencia.
  • En la mayoría de casos es necesario confeccionar adaptaciones curriculares individuales, puesto que en el aula ordinaria pertenecen al grupo de alumnos con necesidades educativas especiales (NEE).
El objetivo principal de las adaptaciones curriculares y la utilización de estrategias educativas específicas debe ser, ante todo, lograr una adecuada integración escolar de los niños con síndrome de Down en la escuela ordinaria. Su paso por la escuela deben entenderse, así mismo,  como un paso más en el proceso de inclusión social que comienza en la familia y culmina en la etapa adulta, con su participación en la sociedad como ciudadanos con idénticos derechos y deberes que el resto.